Innovation and Entrepreneurship: I Want Puerto Rico to be a Successful Country

Innovación y emprendimiento

The history of successful countries is linked by a common thread: the constant interaction between innovation and entrepreneurship. Yes, those words can be somewhat empty or cliche-ish, the “in” words in economic development and technology circles. “Innovation” and “entrepreneurship”, nevertheless, are two of the most important ingredients in the development of those successful economies, from Ancient Egypt to United States.

In the US, Edison’s and Tesla’s electricity was complemented with investors and entrepreneurs Westinghouse and Morgan to spawn new wealth and industries. In Puerto Rico we have world-class talent to come up with those new industries, but we’ve lacked the resources to be recognized as a global innovation hub that develops, attracts, and retains scientists, technology entrepreneurs, and enterprises.

The Puerto Rico Science, Technology, and Research Trust (PRSTRT) exists to do precisely that: to invest, facilitate, and build capacity to continually advance its economy and its citizens’ well-being through innovation-driven enterprises, science and technology, and its industrial base. It develops and administers initiatives aimed at researchers, entrepreneurs, and enterprises and investors.

One of those is Parallel18, an independent non-partisan economic development initiative that aims to attract and create high-impact startups that can scale from Puerto Rico to global communities beyond the island, including U.S., Latin America, and Europe. The program’s mission is to expand the horizons of Puerto Rican entrepreneurs in the short term and create economic development in the long run. Twice a year, 40 startups will be accepted into the accelerator as the result of a global competitive process, and will be put through an intense 5-month acceleration program by global technology and business experts.

Parallel18 may not be a panacea, but it does aim to close resource gaps. It has elements of intense acceleration, opportunities for follow-on funding, and integration of entrepreneurs into the local ecosystem and universities.

A high-impact initiative like this one doesn’t happen in a vacuum. In the last years Puerto Rico technological creation and entrepreneurship has increased exponentially. From just one or two small events in 2010, today there are dozens of training, networking, and incubation projects and events every month, such as TEDx, Startup Weekend, Founder Institute, and others. News about new high-potential enterprises is ever more notable. With a strong and enthusiastic local technology scene, this is the moment for Parallel18. It will complement existing initiatives with similar missions, most of which are supported in part or in full by the PRSTRT.

The innovative spirit is rooted on risk and experimentation. The last couple of generations in Puerto Rico have seen a country with little willingness to test new and risky ideas. That cannot go on. Puerto Rico needs strategic bets in difficult moments. It is precisely in those moments when successful countries take the most important steps, and I want Puerto Rico to be a successful country. Parallel18, as well as other PRSTRT initiatives, has an element of risk. But we are responsible for marking a new strategic route for Puerto Rico’s transition into a new dimension in the knowledge economy. We are responsible for taking calculated risks by investing in our future, and doing what we profess. Parallel18 is a great step to facilitate the resources needed for Puerto Rico’s economy and its citizens’ well-being.

For more information visit www.parallel18.com.

Innovación y emprendimiento- Quiero que Puerto Rico sea un país exitoso

Innovación y emprendimiento

La historia de los países exitosos está enlazada por un hilo conductor: la interacción continua entre innovación y emprendimiento. Pueden llegar a ser términos vacuos o clichosos que están “in” en los círculos de desarrollo económico y tecnología. “Innovación” y “emprendimiento”, sin embargo, son dos de los ingredientes más importantes en el desarrollo de esas economías exitosas, desde el Antiguo Egipto hasta Estados Unidos.

En el último, la electricidad de Edison y Tesla se unió al capital y emprendimiento de Westinghouse y Morgan para crear nuevas industrias y riquezas. La creación de esas industrias surgidas a raíz de la masificación de la electricidad requirió de al menos tres elementos: conocimiento, capital y emprendimiento. También requirió de recursos como laboratorios, educación, dinero, voluntad y otros ingredientes. En Puerto Rico existe una brecha entre el talento de clase mundial que tenemos y esos recursos que necesitamos para ser reconocidos como un eje global donde se pueden crear, atraer y retener científicos y emprendedores. Científicos y emprendedores que necesitan infraestructura, conocimiento y dinero para lograr nuevos descubrimientos y comercializar los existentes, creando así un círculo virtuoso de conocimiento y riqueza.

A tal fin, el Fideicomiso invierte, facilita y crea capacidades para adelantar la economía de Puerto Rico y el bienestar de sus ciudadanos mediante empresas de alto impacto, ciencia, tecnología y su base industrial. Desarrolla y administra iniciativas dirigidas a investigadores, emprendedores y empresas e inversionistas.

Una de ellas es Parallel18, una iniciativa independiente y no-partidista de desarrollo económico que en alianza con agencias de gobierno y otros colaboradores busca atraer y crear empresas de alto impacto, que puedan escalar su modelo de negocios desde Puerto Rico a comunidades globales, incluyendo Estados Unidos, América Latina y Europa. La misión de Parallel18 es expandir los horizontes de los emprendedores puertorriqueños  a  corto plazo, y generar desarrollo económico a  largo plazo. Dos veces al año habrá una convocatoria global donde se escogerán mediante un proceso competitivo 40 empresas que se incorporarán al programa de aceleración. Provee a emprendedores las herramientas que necesitan para acelerar sus empresas escalables de ciencia y tecnología. Son herramientas que faltan en Puerto Rico, que siempre se mencionan en todos los estudios y análisis sobre el tema: mentoría y capital, en un ambiente colaborativo de inmersión.

Estudios y análisis, por cierto, que por lo general se han quedado en papel. Apuntan a la escasez de mentores, a la falta de acceso a capital de inversión y a la falta de una cultura de colaboración. Si bien es cierto que Parallel18 no será una panacea, sí apunta a facilitar que esas brechas se cierren. Tiene elementos de mentoría intensa, oportunidades para recibir inversión de seguimiento y una integración de los emprendedores al ecosistema y a las universidades locales.

Una iniciativa de alto impacto como esta no surge en un vacío. Desde hace años en Puerto Rico viene sintiéndose un aumento marcado en la creación tecnológica y en las ganas de emprender. Ese crecimiento y consolidación de la comunidad es exponencial. En el 2010, se llevó a cabo por primera vez TEDxSanJuan, un foro muy conocido para dialogar sobre temas de futuro y tecnología. También se llevó a cabo una sesión de Startup Weekend, programa en el que se valida una idea de negocio en 54 horas. Desde entonces, la explosión en eventos, programas de capacitación, grupos informales e interés en el sector ha sido dramática. Cada mes se llevan a cabo numerosos eventos y reuniones, y las noticias sobre nuevos emprendimientos son más notables.

Así las cosas, con un ecosistema local entusiasmado y con cimientos sólidos, este es el momento para Parallel18. Complementará a iniciativas existentes con misiones similares, muchas de las cuales, de hecho, cuentan con el apoyo constante del Fideicomiso. Grupo Guayacán, por ejemplo, ofrece programas intensos de incubación a empresas. Founder Institute provee una red impresionante de mentores internacionales. Codetrotters Academy y iOS Foundation capacitan técnicamente en las áreas de programación.

El espíritu innovador tiene raíces en el riesgo y la experimentación. En los últimos tiempos Puerto Rico ha sido reacio a experimentar con ideas nuevas y arriesgadas. Ya no se puede actuar de esa manera. Puerto Rico necesita apuestas estratégicas en momentos difíciles. Es precisamente en esos momentos cuando los países exitosos toman los pasos más importantes, y yo quiero que Puerto Rico sea un país exitoso. La implementación de Parallel18 y de otras iniciativas del Fideicomiso tienen un grado de riesgo. Aun así, el Fideicomiso tiene la responsabilidad de marcar una ruta estratégica para la transición de Puerto Rico hacia una nueva dimensión en la economía del conocimiento. Tiene la responsabilidad de tomar riesgos calculados al invertir en nuestro futuro, y así ser ejemplo de lo que profesamos. Parallel18 es un gran paso para facilitar los recursos que adelantan la economía de Puerto Rico y el bienestar de sus ciudadanos.

Nota: Para más información sobre Parallel18, puede visitar www.parallel18.com.

Regalo empresarial

Regalo empresarial

“Mi regalo para Puerto Rico en esta Navidad es la curiosidad y atrevimiento”.

Según el director de Operaciones, estas son dos cualidades en estos tiempos. Por un lado, dijo que la curiosidad es vital para saber cómo funcionan las cosas y de esa manera poder innovar. La curiosidad también es la semilla de toda innovación.

Mientras, el atrevimiento es la herramienta que hace posible poner en práctica esa innovación y permite que los individuos se arriesguen para el beneficio común de la sociedad.

“Precisamente, es en momentos difícil como los que vivimos, tanto fiscales como económicos, en los que estamos en búsqueda de soluciones, cuando se más se necesita tener curiosidad y ser atrevidos. De esta forma es que nacen las nuevas y se reta lo establecido”, sostuvo Ríos Mena. Aseguró el ejecutivo que momentos como estos son los que propician los descubrimientos y dan pie para el nacimiento de nuevos proyectos.

Entrepreneurial Gift

Regalo empresarial

“This year my holiday gift to Puerto Rico is curiosity and audacity”.

These qualities are extremely useful nowadays, according to Iván Ríos Mena, Chief Operations Officer of the Puerto Rico Science, Research & Technology Trust.  On one hand, curiosity is vital to know how everything works and, thus, to innovate. Curiosity is also the seed of every innovation, he said.

On the other hand, audacity is the tool that makes it possible to execute, and makes individuals willing to take risks for their benefit and society’s.

“It is precisely in difficult times like today’s, in which we are looking for solutions, when it’s important to be curious, audacious, and bold. In this scenario new ideas are brought to life and the establishment is challenged “, said Ríos Mena.

Parallel18: Una nueva dimensión

Hoy se anuncia el lanzamiento de Parallel18, una iniciativa de desarrollo económico que el Fideicomiso para Ciencia, Tecnología e Investigación de Puerto Rico, en alianza con agencias de gobierno y otros colaboradores busca atraer y crear empresas de alto impacto, que puedan escalar su modelo de negocios desde Puerto Rico a comunidades globales, incluyendo Estados Unidos, América Latina y Europa. Dos veces al año habrá una convocatoria global donde se escogerán mediante un proceso competitivo 40 empresas que se incorporarán al programa de aceleración. Provee a emprendedores las herramientas que necesitan para acelerar sus empresas escalables de ciencia y tecnología. Incluye elementos de mentoría intensa, oportunidades para recibir inversión de seguimiento y una integración de los emprendedores al ecosistema y a las universidades locales. Pueden ver más información en www.parallel18.com.

Es un orgullo para mi ver que esto sea una realidad. Recuerdo las conversaciones en 2012 con Ramphis Castro, Marcos PolancoMiguel A. Rios, Luis Herrero, Giancarlo González y otros, sobre la importancia del proyecto y sobre posibles estructuras. Incluso antes de eso sé que se impulsó. Después, múltiples conversaciones con personas de la diáspora puertorriqueña, como Javier Soltero y Georgie Benardete, entre otros, y de otras comunidades, como Niel Robertson, que de manera desinteresada ofrecieron sus sugerencias. Tambén el trabajo intenso con Alberto BacóJuan Carlos Suarez. Luego de las aprobaciones pertinentes procedimos a buscar a la persona ideal para diseñar un plan detallado e implementarlo, y ahí me fui a Chile y conocimos a Sebastian Vidal, quien en pocos meses se ha convertido en amigo y familia. El equipo que ha reclutado es de grandes ligas, con Marie A. Custodio Collazo, Cristina Sumaza, Jonathan Ortiz y otros que vienen por ahí.

Llega después de lo que pensábamos, pero llega. Y no puede ser un momento más apropiado, por dos razones. Primero, porque estamos listos. Desde hace un tiempo se ha fortalecido mucho la infraestructura social para emprender en la tecnología. Grupos y personas como Sofia StolbergLaura Cantero, Pablo Tirado, Carlos R Cobian, Nerma AlbertorioDenisse Rodríguez y muchos más han liderado iniciativas de networking, capacitación y financiamiento. Las noticias de nuevos emprendimientos son cada vez más notables. La energía y las ganas son más que nunca. Parallel18 viene para complementar esos esfuerzos, y los necesita.

Segundo, porque Puerto Rico atraviesa tiempos difíciles. Es en esos tiempos cuando los países exitosos se unen y se arriesgan. Y yo quiero que Puerto Rico sea un país exitoso. Puerto Rico va a salir adelante no necesariamente con iniciativas titánicas, sino proyecto por proyecto. Cada vez que un colegial que se fue a Florida regrese a Puerto Rico porque vio el potencial de emprender en su isla. Cuando una ingeniera con oferta en una multinacional en otro país decida quedarse en su tierra porque una de estas compañías la contrató. El startup que quiera permanecer en Puerto Rico después del período de aceleración porque tiene todo lo que necesita para crecer desde acá. Poco a poco, con esas pequeñas victorias y no con panaceas. Así es que vamos a salir adelante, creando una bola de nieve de acción, producción, riqueza. Un círculo virtuoso donde pequeños éxitos engendran otros más grandes.

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Parallel18: A New Dimension for Startup Acceleration

parallel18

Today the Puerto Rico Science, Technology, and Research Trust launched Parallel18an economic development initiative that aims to attract and create high-impact startups that can scale from Puerto Rico to global communities beyond the island, including Mainland U.S., Latin America and Europe. During an intense five-month program, up to 40 tech-based startups will participate in a training and acceleration program taught by global technology and business experts. Each company will receive equity-free seed money ($40,000 delivered in two sets of $20,000) with an opportunity for equity based follow-on funds if they choose to keep their business in Puerto Rico. In exchange, they will engage with local universities to teach and mentor students on a regular basis while participating in other volunteer efforts.

For me personally, it’s an honor to see this become reality after countless conversations since 2012 with Ramphis Castro, Marcos PolancoMiguel A. Rios, Luis Herrero, Giancarlo González, and others, about the importance of this project and its possible design. Even before then, others tried to promote it. Then, multiple exchanges with people in the Puerto Rican diaspora, such as Javier Soltero and Georgie Benardete, and from other communities, such as Niel Robertson, who selflessly gave their thoughts. Also, hard work with Alberto Bacó and Juan Carlos Suarez to make it happen. After the pertinent approvals we went on to find the ideal person to lead the effort, so I went to Chile and met Sebastian Vidal, who has become friend and family in just a few months. The team he has recruited is top-notch, including Marie A. Custodio Collazo, Cristina Sumaza, Jonathan Ortiz, and others on the way.

This can’t launch at a better time, for two reasons. First, Puerto Rico is ready. Its social infrastructure for technology entrepreneurship has strengthened a lot in the last several years. Groups and people such as Sofia StolbergLaura Cantero, Pablo Tirado, Carlos R Cobian, Nerma AlbertorioDenisse Rodríguez, and others have spearheaded networking, capacity-building, and financing initiatives. News about new startups are more visible every day. The energy is higher than ever. Parallel18 is here to complement those efforts.

Second, because Puerto Rico is going through tough times. It’s in precisely in those moments when successful countries unite and take risks. And I want Puerto Rico to be a successful country. Puerto Rico will move forward not necessarily with titanic plans, but project by project. Each time a comp-sci graduate that had left Puerto Rico returns because he saw potential to be an entrepreneur in his island. When an engineer with a tempting offer from a multinational in the US decides to stay because one of these startups hired her. A startup that stays in Puerto Rico after the program because it has what it needs to grow. Step by step, with those small victories and not with a panacea. That’s how this successful country is going to move forward, creating a massive snowball of action, production, and wealth. A virtuous circle where small successes generate bigger ones.

Click for details:

Parallel18

Innovation: The perfect bet

La apuesta perfecta

I wrote this column as a brief synopsis of the importance of investment in the innovation sector and of PRSTaRT‘s initiatives in 2014. It was published in Spanish in Puerto Rico’s main newspaper, El Nuevo Día, on November 30, 2014 (Innovación- La apuesta perfecta). Following is an English version:

Puerto Rico is going through a transition that is similar to the one it went through sixty years ago while it underwent Operation Bootstrap. That time it went from being a poor agrarian society to a developed industrialized one. It wasn’t easy, but it gave way to an economic development that made it one of America’s most important economies at that time. But economic models either evolve, or get stuck. Today, the transition is toward an innovation-based model. Now it’s MY generation’s turn to transition Puerto Rico into its new model.

That challenge is a big one, but our talents and resources make us a hotbed of innovation and a source of wealth creation with a transformative potential. To fill that potential, Puerto Rico must invest intelligently, nimbly, and without fear of failure.

It has to invest in the innovation sector, a sector that creates more jobs, higher salaries, and better quality of life than any other. It has a positive effect on education systems and fosters a culture of curiosity and discovery. And that is the Puerto Rico Science, Technology, and Research Trust‘s (PRSTaRT) reason to exist: to develop an ecosystem that allows innovation.

According to renown UC Berkeley economist Enrico Moretti, each job created by an innovation-based company produces up to five indirect jobs. That means that the impact of an innovation ecosystem isn’t limited to scientists and entrepreneurs. It’s for everyone. And that’s what we’ve seen with the PRSTaRT’s initiatives.

In the last few years we’ve seen how the PRSTaRT’s investment in a Puerto Rican biotech company has created tens of jobs and has returned more than 3,000% in terms of market wealth. We’ve seen how the PRSTaRT’s investment in a neurobiology lab has resulted in tens of millions of dollars in new research funds, producing more than 1,000% of what was invested. And we’ve seen how these investments have facilitated scientific progress in neuroscience and proteomics, creating new technologies that solve human problems. In 2014 a series of small sponsorships to science and technology incubators and accelerators has fostered the creation of at least sixty new startups, some of them venture-backed.

These examples motivate us to continue promoting an innovation culture in Puerto Rico, and in 2014 we’ve done just that.

The PRSTaRT destined almost $5 million research and technology-development projects with a “Science and Technology Grants RFP”. We expected fifty entries and got almost 300 in the fields of life science, biotech, information, aerospace, and others. That’s a small sample of the country’s ideas and innovations.

We launched a program to incentivize world-caliber researchers to establish themselves in Puerto Rico. We launched another on to increase federally-funded research in the island. We developed another on to maximize the value of its biodiversity.

The PRSTaRT’s first decade has been ardous. It has required a lot of effort by its former trustees and management teams, but 2014 showed that the PRSTaRT has the capacity and the credibility to foster innovation in Puerto Rico.

With that enthusiasm, we face 2015. We’ll give these efforts the scale they need to accomplish exponentially greater results. It’ll launch entrepreneurship and tax benefit initiatives, among other things. The reason is simple: the innovation sector has high potential returns with a small downside.

Innovation is the perfect bet. Let’s make it.

Innovación- La apuesta perfecta

La apuesta perfecta

Puerto Rico atraviesa una transición similar a la que atravesó hace sesenta años cuando pasó de ser una sociedad agraria a una sociedad industrializada basada en la manufactura. No fue fácil, pero dio paso a un crecimiento económico que nos convirtió en una de las economías, en aquel entonces, más importantes de las Américas. Pero los modelos económicos o evolucionan, o se estancan. Hoy, la transición es hacia la innovación. Le toca a mi generación meter manos a la obra.

El reto es grande, pero nuestros talentos y recursos nos convierten en sede de innovación y fuente de riquezas con potencial transformador. Para salir airosos y para que ocurra esa transformación, Puerto Rico tiene que invertir inteligentemente, con agilidad y sin miedo a fracasar.

Tiene que invertir en el sector de la innovación,  un sector que crea más empleos que cualquier otro, ofrece mejores salarios y una mejor calidad de vida. Mejora los sistemas de educación y desarrolla una cultura de curiosidad y descubrimiento. Y es la razón de ser del Fideicomiso para Ciencia, Tecnología e Investigacióndesarrollar un ecosistema que permita innovar.

Según el reconocido economista de la Universidad de Berkeley en California, el Dr. Enrico Moretti, cada empleo directo creado por una empresa de innovación produce hasta cinco empleos indirectos. Eso quiere decir que el impacto de un ecosistema de innovación no es sólo para científicos y empresarios. Es para todos.  Y eso ya lo hemos visto con las nuevas iniciativas del Fideicomiso.

En los últimos años hemos visto cómo la inversión del Fideicomiso en una empresa biotecnológica puertorriqueña ha creado decenas de empleos y ha retornado más de 3,000%. Hemos visto cómo nuestra inversión en un laboratorio de neurobiología ha redundado en decenas de millones de dólares en nuevos fondos de investigación, produciendo en el ecosistema científico más del 1,000% de lo que se invirtió. Y hemos visto cómo estas inversiones han resultado en avances científicos en las áreas de proteómica y neurociencia, creando nuevas tecnologías que atienden necesidades humanas. En el 2014 una serie de modestos auspicios a incubadoras de empresas de ciencia y tecnología resultó en por lo menos sesenta nuevos “startups”, algunos apoyados por inversionistas de capital de riesgo.

Estos ejemplos nos impulsan a continuar promoviendo la innovación en Puerto Rico, y en el 2014 eso es precisamente lo que hemos hecho.

Destinamos casi $5 millones a proyectos de investigación y desarrollo de tecnologías mediante el “Science and Technology Grants RFP”.  Esperábamos, 50 y  recibimos casi trescientas propuestas en los campos de ciencias vivas, biotecnología, informática, aeronáutica y otros. Es una pequeña muestra de la cantera de ideas que tiene el país.

Lanzamos un programa para incentivar a investigadores de clase mundial a que desarrollen sus innovaciones en Puerto Rico. Otro, para aumentar la tasa de éxito de propuestas de investigación de alto calibre.

Desarrollamos un proyecto para aumentar la investigación clínica para ampliar el acceso a tratamientos para la población hispana y para aumentar la investigación en la isla. Desarrollamos una iniciativa para potenciar nuestra biodiversidad.

La primera década del Fideicomiso ha sido ardua. Ha requerido mucho esfuerzo de los fiduciarios y gerencias anteriores, pero el 2014 ha comprobado que el Fideicomiso tiene la capacidad y la credibilidad para darle un fuerte impulso a la innovación en Puerto Rico.

Con ese entusiasmo nos enfrentamos al 2015. Le daremos a estos esfuerzos la escala que necesitan para lograr resultados exponencialmente mayores. Se lanzarán iniciativas de empresarismo y se relanzarán programas de incentivos contributivos. La razón es sencilla: se ha demostrado que la inversión en el sector de la innovación representa el más alto potencial de retornos de todos los sectores.

La innovación es nuestra apuesta perfecta. Hagámosla.

Leave Puerto Rico, or stay here

This article is inspired in Leave Puerto Rico, there’s nothing for you there (in Spanish), published in Qiibo. I wrote a reflection on that article here (in Spanish), but wanted to publish it in English, so this is it.

The author expresses his frustration about many situations in Puerto Rico and about Puerto Ricans. Whether I agree or don’t agree with what he says is irrelevant for the sake of this post. It’s important for those criticisms and opinions to be made. For a society to be healthy it must promote as much perspectives as possible. Congratulations to Qiibo and to the author.

A free exchange of opinions and perspectives is even better. I’m convinced that the author’s concerns are born out of a genuine desire for Puerto Rico’s youth to have a better life in Puerto Rico, without having to leave.

Having said that, my first instinct after reading the column was to rethink the concepts of “place” and of “where the opportunities are” for growth and personal and professional satisfaction. And with that, to rethink the concept of what it means to be part of a “diaspora” and how to participate in it.

Leave Puerto Rico…or stay here

Young, talented, intelligent, hardworking youngster: Leave Puerto Rico. If you want. Or stay here…

I want more innovative and hardworking people to move into Puerto Rico, than to leave it. I want Puerto Rico to breathe collaboration, to forge an ecosystem that produces exponential technologies. I want Puerto Rico to have a vibrant entrepreneurial ecosystem that produces hundreds, thousands, tens of thousands, hundreds of thousands, of high-impact companies with global reach. Of course, there’s still a ways to go for that. Along the way, we have to demolish some very frustrating things.

But if you want to stay in Puerto Rico, you don’t need to wait for them to be demolished. Leaving isn’t the only option. You can stay. Today more than ever you can achieve your dreams from where you please. The tools are more accessible, cheaper, and easier to use than ever before. Instead of millions of dollars, you can innovate with a $400 laptop and free software. You can access more than half of the world’s population, not the 0.0583% that lives in Puerto Rico.

Easier said than done. If you don’t want to do it, then don’t. But if you want to try, how would you go about it? Following are some suggestions:

Mentors and community

Other options:

  • If you want to connect with someone, call or email. You could even get an answer.
  • Give without expecting nothing in return.
  • Meet someone who knows that person.
  • Do something difficult to ignore. People will want to meet YOU.

Capital

You can be in Phuket, Thailand  (or Rincón, Puerto Rico, for that matter. Could be just as great, ask anyone who’s been to both.), and you’ll still need money to some degree, depending on your project:

Prototyping

If you leave

If you leave and want to “contribute” anyway:

  • Keep connected via specialized social networks that join many members of the diaspora. The best example is Ciencia Puerto Rico, which has facilitated many interesting collisions between the diaspora and local people in science fields.
  • Be a mentor to locals.
  • If you have some kind of influence, give locals access to opportunities. If you know of a contract opportunity, tell local Puerto Ricans. If you have access to investment capital, explore investment opportunities in Puerto Rico. You don’t have to be in Puerto Rico to do so.

Leave Puerto Rico. But you can stay, too

I’m not here to convince anyone to stay in their country or move out of it. In fact, Puerto Rico needs millions of successful people in every part of the world. But if you want to do great things, you can do them from anywhere. In fact, you can do it from Puerto Rico.

Life is better if you know more

I quit. I quit the endless nights, the nasty xacto-knife cuts, and the merciless project critiques. Yes, I was tired. But I learned what being a complete citizen was, one not defined by his profession. True, at times I’ve lost my way. But ever since my first days in architecture school, I knew that being an architect didn’t mean I would just design buildings. I would design objects, landscapes, structures, art, space.

My History of Architecture professor taught me the value of knowing about music to fully enjoy life. My Theory professor instilled in me a profound sense of rigour. He showed me the importance of critique and criticism, of both the “constructive” and the “just because” kind. The Design professor infected me with curiosity about art and drawing. We traveled together to cultural capitals of Europe and visited more museums than architectural gems.

Today I’m a lawyer, not an architect. To be honest, I don’t know what I’ll end up being. But the endless nights and the critiques haven’t stopped. And what I learned in those two years in architecture school transformed me, even when only one of my designs has seen the light of day.

An artist’s creativity and an engineer’s logic

A problem, even a legal one, isn’t resolved by mere legalities. It’s resolved by applying a variety of perspectives. It’s resolved with an artist’s creativity and with an engineer’s logic.

I have seen the value of being a polymath in the experience of several former law school classmates. Some are working as “architects”. But many are getting by, or even thriving, in other ways. Some are in “related” professions, but others in more distant sectors. Some of their labels are: industrial designer, digital UX designer, restaurateur, fashion designer, client-experience designer.

Of course, some professional detours are motivated by necessity. “It’s a tough economy and they have to get by however they can”. But put it this way: the breadth of possibilities is much larger if you know about furniture, music, spatiality, user experience, and fashion than if you’ve just memorized a book with laws written in it.

Among my fellow lawyers, the “lucky ones” are working in biglaw firms (some are happy, many aren’t), in small firms where they enjoy a little more variety, or in solo practices. Many are simply unemployed or grossly underemployed. This leads me to believe that lawyers today are in a tougher situation than artists and architects because our formation is one-dimensional and aren’t trained to see innovation opportunities.

Life is better if you know more

Life is better if you know more. The more you learn, the more tools you have to live. If you are a physicist and know something about biology, you can solve biology problems with physics knowledge. If you are a biologist and know about music, you’ll be able to compare biology concepts with musical ones to explain a complicated issue in a simple way.

But everything I’ve said up to this point can be summed up in the following way: if you need only one reason to acquire new knowledge and skills, just remember that doing will make you enjoy life more. Every time you learn something new. Every time you master a new skill. Every time you understand something that you didn’t before. Every time each of those things happen, you’ll be happier. Cheers.